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Palabras del Torá / a “vort” of Torah from R’ Sunny Schnitzer

Each month Bayit offers regular video “vorts” (words of Torah / teachings from Jewish tradition) offered in or translated into Spanish, designed for Cuban Jewish communities and available to Spanish-speaking Jews everywhere. This month’s video offering features a teaching from Rabbi Sunny Schnitzer. The text follows the video, in Spanish and then in English.

 

Palabras del Torá / a “vort” of Torah – R’ Sunny Schnitzer from Bayit: Building Jewish on Vimeo.

 

¡Hola mis amigos!

¡Los extraño tanto! Tenía la esperanza de venir a Cuba el mes pasado, pero la realidad del Coronavirus hizo que los viajes internacionales fueran imprudentes y difíciles. Los judíos estamos familiarizados con las plagas. De hecho, somos expertos porque discutimos y aprendemos sobre las plagas todos los años. Pero, ¿por qué este año es diferente de todos los demás? Porque este año nos enfrentamos a esta nueva realidad.

Oremos para que nuestra situación actual termine pronto.

Continué cada semana aquí en mi comunidad dirigiendo servicios en Shabat y escribiendo sermones e historias. Estoy particularmente enfocado en escribir sermones divertidos para ayudarnos a olvidar por unos momentos nuestras preocupaciones y problemas.

Recientemente, hice una broma en nuestros servicios de Shabat que molestó a algunas personas. La broma fracasó porque ignoró el consejo que he ofrecido muchas veces a colegas y amigos. “Nunca uses el sarcasmo cuando hable en público”. Decir lo contrario de lo que realmente quieres decir no siempre es entendido por todos tus oyentes. El sarcasmo está lleno de peligros y lleva al arrepentimiento.

Los amantes del lenguaje y las palabras a menudo admiran el sarcasmo. Su uso muestra un agudo ingenio e inteligencia. Pensamos en Jonathan Swift y Enrique Vila Matas, que eran maestros del oficio. Nos reímos sinceramente de los comediantes y actores que nos deslumbran con sus lenguas rápidas. Pero no todos aman a Jonathan Swift y no todos “captan” a Soledad Huete en Siete Vidas. Lo que sale de nuestras bocas no siempre está claro.

Una de las libertades para trabajar durante Pesaj es la “libertad de boca”. Nuestros rabinos ven la boca como la parte más peligrosa del cuerpo. Es el único órgano que puede causar problemas en ambas direcciones: lo que entra (comida y bebida) y lo que sale (habla). Es tan peligroso que es la única parte del cuerpo que tiene dos coberturas: dientes duros y labios suaves. La mayoría de nosotros somos esclavos de la boca, tanto en lo que comemos como en lo que hablamos.

En la noche del Seder intentamos reparar esto. En lugar de una conversación mundana, tenemos la mitzvá para hablar sobre el pueblo judío que sale de Egipto para elevar el habla, y la matzá y las cuatro copas de vino para elevar la comida y la bebida.

La estructura del hebreo utilizada en nuestra “Maggid”, nuestra historia, insinúa el objetivo de “libertad de boca”. La palabra Pesaj se puede dividir en dos palabras: Peh Saj, que significa literalmente “la boca habla”. La gran mitzvá de Pesaj es “le contarás esta historia a tus hijos”. Se nos ordena contar la historia del Éxodo durante toda la noche. Y como está escrito en la Hagadah: “Cuanto más cuentes la historia, más serás digno de elogio”.

La palabra hebrea, Paróh, (Faraón, el perseguidor del pueblo judío en la historia de Pesaj) se puede dividir en dos palabras: Peh Rah, “mala boca”.

Nuestra esclavitud en Egipto se caracteriza en la Torá como Peraj, (trabajo difícil) que también puede leerse como dos palabras: Peh Rach, que significa “boca suelta”.

Creo que todos lo entienden, así que ahora cerraré la boca con una bendición.

Que todos nos merezcamos en este Pesaj para liberarnos de la “mala boca” y superar la “boca suelta” donde entra demasiada comida y bebida incorrecta y se escapan demasiadas palabras inapropiadas. Que nuestras reuniones, incluso los pequeños sederim que debemos tener este año por la necesidad de la situación de salud pública que enfrentamos, sean gratificantes y nutritivos para el cuerpo y el alma.

A Zissen Pesaj – Kasher v’sameaj!

 

Hello my friends!

I miss you so much! I had hoped to come to Cuba last month, but the realities of the Coronavirus made international travel unwise and difficult. We Jews are familiar with Plagues. In fact we are the experts because we discuss and learn about plagues every year. But why is this year different than all other years? Because this year we are faced with this new reality. Let us pray that our current situation will end soon. 

I have continued each week here in my community to lead services on Shabbat and write sermons and stories. I am particularly focused on writing funny sermons to help us forget for a few moments our worries and troubles.

Recently, I made a joke at our Shabbat services that disturbed some people. It failed as a joke because it ignored the advice that I have offered many times to colleagues and friends. “Never use sarcasm when engaged in public speaking.” Saying the opposite of what you really mean isn’t always understood by all of your listeners.  Sarcasm is fraught with danger and leads to regret.

Lovers of language and words often admire sarcasm. Its use displays a sharp wit and intelligence. We think of Jonathan Swift and Enrique Vila Matas who were masters of the craft. We laugh heartily at comedians and actors who dazzle us with their quick tongues. But not everyone loves Jonathan Swift and not everyone “gets” Soledad Huete in Seven Lives. What comes out of our mouths isn’t always clear.

One of the freedoms to work on during Pesach is “freedom of the mouth.” Our rabbis view the mouth as the most dangerous part of the body. It is the only organ that can cause problems in both direction — what comes in (food and drink) and what goes out (speech). It is so dangerous, it is the only part of the body that has two coverings — hard teeth and soft lips. Most of us are slaves to the mouth, both in what we eat and in what we speak.

On Seder night we attempt to repair this. Instead of mundane conversation, we have the mitzvah to speak about the Jewish people leaving Egypt to elevate speech, and the matzah and Four Cups of wine to elevate eating and drinking.

The structure of the Hebrew used in our “Maggid,” our story, hints at the goal of “freedom of the mouth.” The word Pesach can be divided into two words: Peh Sach, which means literally “the mouth speaks.” The great mitzvah of Pesach is “you will tell to your children this story.” We are commanded to tell the story of the Exodus the whole night long. And as it is written in the Hagadah – “The more you tell the story, the more you shall be worthy of praise.” 

The Hebrew word, Paroh, (Pharaoh, the persecutor of the Jewish people in the Pesach story) can be divided into two words: Peh Rah, a “bad mouth.” 

Our slavery in Egypt is characterized in the Torah as Perach, (difficult work) which can also be read as two words: Peh Rach, which means “a loose mouth.”

I think you all get it, so I will now close my mouth with a blessing.

May we all merit on this Pesach to free ourselves from the “bad mouth,” and to overcome the “loose mouth” where too much of the wrong food and drink come in and too many inappropriate words slip out. May our gatherings, even the small sederim we must have this year by necessity of the public health situation we face, be rewarding and nourishing to body and soul. A sweet and kosher Pesach to all.

 

Rabbi Sunny Schnitzer

By Rabbi Sunny Schnitzer. 

Deciembre 2019: Palabras del Torá

Earlier this fall, three of Bayit’s co-founders traveled in Cuba with Rabbi Sunny Schnitzer of Cuba America Jewish Mission. We asked communities there what we could offer them after returning home, and they asked for video teachings. That’s the origin of this project: regular video “vorts” (words of Torah / teachings from Jewish tradition) offered in or translated into Spanish, designed for Cuban Jewish communities and available to Spanish-speaking Jews everywhere. This first video offering features a Chanukah teaching from Rabbi Sunny Schnitzer. We’re grateful to R’ Sunny, to the Cuban Jewish communities that welcomed us into their midst, and to Rabbi Juan Mejia for helping us bring this project to life. — The Builders at Bayit 

 

Palabras del Torá / A “vort” of Torah – December 2019 – R’ Sunny Schnitzer from Bayit: Building Jewish on Vimeo.

Sigue leyendo para ver el texto del video en español e inglés. / Read on for the text of the video in Spanish and in English.

 


El famoso rabino Shlomo Carlebach cuenta una historia sobre un hombre que conoció en Moscú en la década de 1970, cuando las cosas todavía eran realmente malas para los judíos en la Unión Soviética.

Una noche, Shlomo estaba cantando en un salón de Moscú en Simjat Torá. Luego, este chico le cuenta a Shlomo su historia.

“Fui encarcelado porque soy judío. Sabía que los cargos eran falsos, pero no tenía defensa. Pasé casi diez años en un campo de trabajo siberiano. Durante la mayoría de esos años largos, fríos y amargos, no tuve contacto con ningún otro judío. Entonces, un día, escuché que otro judío había sido encarcelado en una celda al otro lado del campo. Decidí buscarlo, a pesar del peligro personal. Quería desesperadamente ver a otro judío, hablar con otro judío, decir “Shalom Aleijem” a otro judío antes de morir en ese desierto abandonado.”

Cuando lo encontré, susurré: “Shalom aleijem, landsman (paisano)”.

Volvió la cabeza ligeramente y susurró: “¡Ahora no! No se nos permite hablar. Saben que somos judíos. ¡No dudarán en disparar si rompemos las reglas!”

Ignoré su súplica y seguí susurrando; “¿Sabes que esta noche es la primera noche de januká?”

“¡¿Y qué?!”, exclamó, su susurro cada vez más fuerte y más agitado. “¿De qué nos sirve ser judíos? ¿A dónde nos ha llevado?”

Yo persistí. “Escucha, he estado en este campo de prisioneros por casi diez años. Todo este tiempo, he buscado otro judío. Cantemos juntos Maoz Tsur. ¿Recuerdas cómo va?”

Las lágrimas llenaron los ojos de mi amigo. Susurró: Yo solía cantar Maoz Tsur con mi padre cuando era un niño pequeño. No lo he escuchado desde entonces “.

Le rogué que se uniera a mí. Comenzó a tararear la melodía suavemente. Vaciló con las palabras.

Mientras cantaba, su voz se hizo más fuerte. No notamos la conmoción en la torre de vigilancia.

Parecía que los guardias tenían como objetivo dispararnos por perturbar la paz. Entonces oímos gritos. El capitán ordenaba a los guardias que se detuvieran.

Bajó de la torre de vigilancia y se acercó a nosotros.

Apuntó su arma hacia nosotros y preguntó: “¿Qué están haciendo ustedes dos judíos?”

Respondí tan educadamente como pude: “Estamos cantando una canción”.

“¡Entonces canta más!” ordenó el capitán.

“No nos deshonre haciéndonos cantar más. Sabemos que nos disparará. Hágalo ahora. ¡Termine con esto! “, supliqué.

La voz del capitán de repente se volvió más amigable.

“No voy a dispararte. Continúa cantando esa melodía. Quiero escucharla.”

Reanudamos el canto.

Mientras cantamos, vimos lágrimas llenar los ojos del capitán y rodar por sus mejillas.

Cuando terminamos, el capitán habló.

“Cuando comenzaste a cantar, tuve un vago recuerdo de escuchar esa melodía antes. De repente, los recuerdos de ir a la sinagoga con mi padre me invadieron. Cuando tenía doce años, fui reclutado por la fuerza en el ejército. Llegué al rango de capitán. No tuve conexión con mi familia durante años. Ahora me doy cuenta de que todavía soy judío, aunque han pasado al menos cuarenta y cinco años desde que tuve algo que ver con mi gente. Esta noche entiendo que todavía soy parte del pueblo judío.”

Espontáneamente, los tres comenzamos a cantar Maoz Tsur nuevamente. Nuestros ojos se llenaron de lágrimas. No sé si alguna vez volveré a experimentar un momento tan santo.

Después de que terminamos, el capitán prometió que haría todo lo que estuviera en su poder para acelerar nuestra liberación. Esperamos la mayor parte del año hasta que estuvimos libres. Vine a Moscú para celebrar Simjat Torah con mi gente. Bendíceme que el próximo año seré libre como tú. Bendíceme que el año que viene podré bailar en las calles de Jerusalén en Simjat Torá.”

Mis amigos, nuestra gente sabe lo que es ser cautivo.

Todos recordamos a Alan Gross. Fue un momento difícil para las comunidades judías cubana y estadounidense. Durante su cautiverio, los líderes de la comunidad judía cubana visitaron a Alan en cada festividad judía. Nunca se olvidaron de él. Cuando Alan habló con los medios, pocas horas después de su liberación en 2014, las primeras palabras que salieron de su boca fueron “Jag Sameaj”.

Alan Gross no fue encarcelado porque era judío. Sobrevivió porque era judío. La lección aquí para nosotros es que siempre debemos recordar el poder de nuestra gente y nuestra fe.

Januká Sameaj, mis amigos.


Reb Shlomo Carlebach tells a story about a man he met in Moscow in the 1970’s when things were still really bad for the Jews in the Soviet Union.

One night Shlomo was singing in a hall in Moscow on Simchat Torah. This guy comes up to him to tell Shlomo his story.

“I was incarcerated because I am a Jew. I knew the charges were false, but I had no defense. I spent almost ten years in a Siberian labor camp. For most of those long, cold bitter years, I had no contact with any other Jews. Then, one day, I heard that another Jew had been incarcerated in a cell on the other side of the same prison camp. I decided to seek him out, despite personal danger. I desperately wanted to see another Jew, to talk to another Jew, to say “Shalom Aleichem” to another Jew before I died in that forsaken wasteland.

When I found him, I tiptoed over to him.

I whispered: ‘Shalom Aleichem, landsman (my friend and neighbor).’

He turned his head slightly and whispered: ‘Not now! We are not permitted to talk. The soldiers on the ramparts can shoot us at any minute. They know we are Jews. They will not hesitate to shoot if we break the rules!’

I ignored my fellow Jew’s plea and continued to whisper to him. ‘Do you know what tonight is?’

‘How am I supposed to know what tonight is?’ he demanded.

‘Tonight is the First Night of Chanukah.’

‘So what!’ he exclaimed, his whisper growing louder and more agitated. ‘What good does being Jewish do for us? Where has it gotten us?

I persisted. ‘Listen, I’ve been in this prison camp for almost ten years. All this time, I’ve searched for another Jew. Let’s Maoz Tsur together. Do you remember how it goes?’

Tears filled my friend’s eyes. He whispered, ‘I used to sing Maoz Tsur with my father when I was a little boy. I haven’t heard it since then.’

I begged him to join me in singing. He began to hum the melody softly. He hesitated with the words. Finally, he recalled them.

As he sang, his voice grew louder and more distinct. We did not notice the commotion in the watchtower, for we were so absorbed in what we were doing.

It seemed that the guards were aiming to shoot us for disturbing the peace. Then we heard shouting. The captain was ordering the guards to halt.

He descended from the watchtower and walked over to us.

We trembled when we saw him standing beside us. He aimed his gun but held it steady. Then he demanded gruffly: ‘What are you two Jews doing?’

I answered as politely as I could. ‘We are singing a song.’

‘Then sing more,’ the captain commanded.

‘Please don’t disgrace us by making us sing more. We know you will shoot us. Do it now. Get it over with!’ I pleaded.

The captain’s voice suddenly became more amicable.

‘I am not going to shoot you,’ he said. ‘Please continue to sing that melody. I want to hear it.’

We resumed singing.

As we sang, we saw tears fill the captain’s eyes and roll down his cheeks.

When we finished, the captain spoke.

‘As you began to sing,’ he said, ‘I had a vague recollection of hearing that melody before. Suddenly, memories of going to the synagogue with my father swept over me. When I was twelve years old, I was forcibly conscripted into the army. I rose to the rank of captain. I had no connection with my family for years. Now I realize that I am still a Jew, although it has been at least forty five years since I had anything to do with my people. Tonight I understand that I am still part of the Jewish people.’

Spontaneously, the three of us began singing Maoz Tsur again. Our eyes overflowed with tears. I do not know if I will ever experience such a holy moment again.

After we finished, the captain promised that he would do everything in his power to hasten our release. We waited the better part of a year. Then, a few weeks ago, orders for our release were received. I came here to Moscow to celebrate Simchat Torah with my people. Bless me that next year I will be free like you. Bless me that next year I will be able to dance in the streets of Jerusalem on Simchat Torah.”

My friends, our people know what it is to be captive.

We all remember Alan Gross. It was a difficult time for the Cuban and American Jewish communities. During their captivity, the leaders of the Cuban Jewish community visited Alan at each Jewish holiday. They never forgot him. When Alan spoke with the media, a few hours after his release in 2014, the first words that came out of his mouth were Chag Sameach.

Alan Gross was not jailed because he was Jewish. He survived because he was Jewish. The lesson here for us is that we must always remember the power of our people and our faith.

Chanukah Sameach my friends.

 

 

Rabbi Sunny Schnitzer

By Rabbi Sunny Schnitzer. Translated by Rabbi Juan Mejia.